La précision est le credo professionnel des dosimétristes médicaux, un groupe peu connu mais croissant de travailleurs de la santé qui calculent les doses de rayonnement et élaborent des plans de traitement complexes pour détruire les tumeurs cancéreuses des patients.


«Nous devons vraiment limiter nos erreurs à aucune», déclare Mark Reid, dosimétriste principal chez Fletcher Allen Health Care à Burlington, Vermont, et président de laAssociation américaine des dosimétristes médicaux(AAMD). « Les conséquences de ce que nous faisons peuvent avoir un impact énorme sur le patient à long terme. »

La dosimétrie médicale en est encore à ses balbutiements, dit Reid, et il n'y a que quelques milliers de dosimétristes aux États-Unis. Cependant, de plus, les diagnostics de cancer plus précoces signifient une demande croissante pour tous les professionnels impliqués dans la prestation de radiothérapie, y compris les dosimétristes.

Acte d'équilibrage délicat

Reid passe ses journées à générer des plans de radiothérapie par ordinateur et à examiner les cas de patients avec des radio-oncologues, des infirmières en oncologie, des physiciens médicaux et des radiothérapeutes. Une à deux fois par semaine, il accompagne les patients aux tomodensitométries diagnostiques, qui lui servent de base pour ses calculs et distributions de doses. Parce qu'il a des contacts fréquents avec les patients, Reid dit qu'il 'ne peut pas être juste un nerd de la physique'. Vous devez être sensibilisé à ce qui se passe avec les patients. Vous utilisez beaucoup de compétences différentes pour faire votre travail.


Les dosimétristes élaborent leurs plans de traitement à l'aide d'ordinateurs 3D sophistiqués qui leur permettent d'administrer des doses plus élevées de rayonnement à une tumeur et des doses plus faibles aux structures sensibles à proximité. L'un des aspects les plus délicats du travail consiste à maintenir l'équilibre délicat entre l'administration de la dose de rayonnement prescrite par l'oncologue tout en garantissant que les organes sains ne sont pas affectés, explique Juan Peña, dosimétriste médical principal à la branche médicale de l'Université du Texas à Galveston.

Un autre défi du travail est d'accepter qu'il n'y a pas de « solution magique » pour guérir les patients atteints de cancer, dit Peña. « Il faut parfois reconnaître les limites du métier, explique-t-il. 'Malgré nos technologies médicales avancées, nous sommes limités dans ce dont nous disposons et ce que nous pouvons faire.'


Corps de connaissances

Comme la plupart des dosimétristes médicaux, Peña a commencé sa carrière en tant que radiothérapeute, alias technologue en radiothérapie. Il a été recruté et formé pour le travail de dosimétrie par un physicien médical de son établissement. Les dosimétristes médicaux qui ne commencent pas comme radiothérapeutes peuvent être diplômés de l'un des rares programmes de dosimétrie d'un à deux ans à travers le pays. Une autre façon d'entrer dans la profession est d'obtenir un baccalauréat en physique et de suivre une formation approfondie en cours d'emploi.


Les dosimétristes doivent être des penseurs critiques capables de travailler avec des formules mathématiques, selon Peña. Ils doivent également être disposés à apprendre de nouvelles technologies. « Ce domaine est en constante évolution, dit-il. « Nous obtenons toujours de nouveaux types de modalités de traitement. »

Les dosimétristes doivent également avoir des connaissances en anatomie, physiologie et oncologie, dit Reid. 'Vous devez connaître l'histoire naturelle des tumeurs - où et comment elles se propagent - et comment cela influencera le plan de traitement', explique-t-il.

Bien que le domaine nécessite une quantité considérable de connaissances spécialisées, les dosimétristes médicaux n'ont pas besoin d'être agréés ou certifiés. Cependant, le Congrès envisage actuellement un projet de loi soutenu par l'AAMD qui établirait des exigences minimales en matière de formation pour les professionnels de la radiothérapie, y compris la dosimétrie médicale. Entre-temps, de nombreux dosimétristes médicaux deviennent volontairement certifiés par leConseil de certification des dosimétristes médicaux.

Perspectives solides


La demande de dosimétristes médicaux augmente chaque fois qu'un nouveau centre de cancérologie ouvre ses portes, dit Reid, faisant de la dosimétrie une carrière stable et bien rémunérée. Les dosimétristes médicaux gagnent un salaire annuel moyen de 79 500 $, selon une enquête sur les salaires de l'AAMD en 2004.

Cependant, les quelques programmes de formation en dosimétrie médicale aux États-Unis n'obtiennent que 12 à 15 étudiants par an, tandis que 78 à 80 nouveaux postes en dosimétrie deviennent disponibles chaque année dans le pays, note Reid. L'AAMD encourage davantage d'universités à offrir des diplômes en dosimétrie, explique-t-il, mais c'est difficile à vendre, car le nombre d'étudiants qui s'inscrivent est souvent trop petit pour justifier les ressources nécessaires au fonctionnement d'un programme. « C'est une véritable tâche ardue d'essayer d'augmenter le nombre de dosimétristes formés », dit-il.